Η Bessie Smith γεννήθηκε στις 15 Απριλίου 1894 στην Chattanooga του Tennessee των ΗΠΑ

Τα προσωνύμιό της ήταν ‘Empress Of The Blues’ ή στα Ελληνικά «Αυτοκράτειρα των Blues” και παρά το βαρύγδουπο του τίτλου φαίνεται ότι το άξιζε και με το παραπάνω. Στην ουσία η Bessie Smith που οι πρώτες της ηχογραφήσεις είναι του 1923 δεν είχε αντίπαλο, με την πολύ δυνατή φωνή και την παθιασμένη ερμηνεία της ακούγεται μέχρι και σήμερα παρά τις πρωτόγονα μέσα ηχογράφησης της εποχής, πράγμα που δεν ισχύει για κανένα άλλο της εποχής.

H Bessie Smith to 1912 τραγούδαγε μαζί με την Ma Rainey που την πήρε υπό την προστασία της, αλλά παρ’ όλο που και η Ma Rainey ήταν αρκετά γνωστή η νεότερη Bessie Smith γρήγορα την υποσκέλισε και το 1920 είχε δικό της show στο Atlantic City και το 1923 μετακόμισε στην Νέα Υόρκη και υπέγραψε συμβόλαιο με την Columbia.

H Smith χρησιμοποιούσε πάντα τους καλύτερους μουσικούς μεταξύ τους ήταν ο Louis Armstrong, o Joe Smith που ήταν ο αγαπημένος της κορνετίστας και ο τρομπονίστας Charlie Green. Οι παραστάσεις της την περίοδο 1925-28 είχαν τρομερή επιτυχία, αλλά το 1929 το μπλουζ δεν ήταν της μόδας και ή καριέρα της άρχισε να πέφτει, παρ’ όλο που ήταν στην καλύτερη στιγμή της από πλευράς δυνατοτήτων.

Το τραγούδι της  “Nobody Knows You When You’re Down and Out” ουσιαστικά προφήτευε τον ερχομό της μεγάλης Ύφεσης. Η Columbia το 1931 δεν της έκανε νέο συμβόλαιο, αλλά η Smith εξακολουθούσε να δουλεύει και μάλιστα με επιτυχία, σε παραστάσεις στο περίφημο Apollo Theater και φαινόταν ότι θα έκανε comeback καθώς ετοιμαζόταν για παραστάσεις στο Carnegie Hall. Δυστυχώς σκοτώθηκε σε αυτοκινητιστικό δυστύχημα στο Clarksdale του Mississippi  στις 26 Σεπτεμβρίου του 1937.

Μερικά απ’ τα καλύτερα τραγούδια της είναι τα: ‘Downhearted Blues’, ‘St Louis Blues’ και ‘Nobody Knows You When You’re Down And Out’.