Ο αποκαλούμενος «βασιλιάς της slide κιθάρας» Elmore James γεννήθηκε στις 27 Ιανουαρίου 1918 στο Richland του Holmes County στο Mississippi. Ήταν νόθος γιός της 15χρονης Leola Brooks και πατέρας του ήταν πιθανόν ο Joe Willie “Frost” James, απ’ τον οποίο ο Elmore πήρε το επώνυμο.

Άρχισε να παίζει μουσική σε ηλικία 12 χρονών με αυτοσχέδια μουσικά όργανα και αργότερα σαν έφηβος έπαιζε σε χορούς με το όνομα Cleanhead και Joe Willie James.

Ο Elmore James επηρεάστηκε απ’ τους Robert Johnson και Tampa Red απ’ τον οποίο μάλιστα «κληρονόμησε» δύο μουσικούς που μπήκαν στην μπάντα του τους Broomdusters (Το όνομα προέρχεται απ’ το τραγούδι του Robert Johnson “Dust My Broom” που ο Elmore James το έκανε «ηλεκτρικό».)

Κατά την διάρκεια του 2ου Παγκοσμίου Πολέμου ο James κατατάχθηκε στο Ναυτικό και πήρε μέρος στην απόβαση του Guam.  Μετά το τέλος του πολέμου γύρισε στο Mississippi και έμεινε στην πόλη Canton και άρχισε να δουλεύει σε κατάστημα ηλεκτρικών ως επισκευαστής ραδιοφώνων. Με εξαρτήματα απ’ το μαγαζί και με περίεργη τοποθέτηση 2 DeArmond μαγνητών στην κιθάρα του έφτιαξε τον δικό του ξεχωριστό ηλεκτρικό ήχο. Την ίδια εποχή έμαθε ότι είχε σοβαρό πρόβλημα στην καρδιά.

O Elmore James άρχισε να ηχογραφεί τον Ιανουάριο του 1951 στο Jackson, στην αρχή σαν session Μουσικός δίπλα στοn Sonny Boy Williamson II και τον Αύγουστο της ίδιας χρονιάς σαν αρχηγός των Broomdusters ηχογράφησε το “Dust My Broom” που έγινε απρόσμενη R&B επιτυχία το 1952.  Οι Broomdusters περιλάμβαναν τον Little Johnny Jones στο πιάνο, τον  piano, τον J.T. Brown στο τενόρο σαξόφωνο και τον ξάδελφο του Elmore’s τον Homesick James στην ρυθμική κιθάρα. Αυτοί ήταν ο πυρήνας ενώ κάποιες φορές έμπαινε και δεύτερο σαξόφωνο ενώ ο ντράμερ άλλαζε πολύ συχνά.

Αυτή ήταν η μπάντα με την οποία ο Elmore James έδινε μάχες με τον Muddy Waters ή τον Howlin’ Wolf. Κατά την διάρκεια των 50’ς ο Elmore James ηχογράφησε για τις εταιρείες Flair Records, Meteor Records και Modern Records των αδελφών Bihari αλλά επίσης για την Chess Records και την Chief Records.

Το 1959 άρχισε να ηχογραφεί για την Fire Records και κυκλοφόρησε τα “The Sky Is Crying”, “My Bleeding Heart”, “Stranger Blues”, “Look on Yonder Wall”, “Done Somebody Wrong” και “Shake Your Moneymaker”

Λόγω των προβλημάτων που είχε με την καρδιά του, ο Elmore James συχνά διέκοπτε την μουσική του καριέρα για να γυρίσει στο σπίτι του στο Canton για να ξεκουραστεί και μετά ξαναγύρναγε στο Chicago για ηχογραφήσεις.

Στις 24 Μαίου 1963 όμως ενώ ήταν στο Σικάγο η καρδιά του τον πρόδωσε σε ηλικία μόλις 45 ετών.

Ο Elmore James επηρέασε πολλούς κιθαρίστες των blues όπως ο Hound Dog Taylor, ο  J. B. Hutto και πολλούς άλλους, αλλά και πολλούς κιθαρίστες της rock όπως ο Brian Jones των Rolling ο Alan Wilson των Canned Heat και ο Jeremy Spencer των Fleetwood Mac ενώ οι Allman Brothers ηχογράφησαν τα τραγούδια του “Done Somebody Wrong” και “One Way Out”. Τραγούδια του ηχογράφησαν επίσης ο μπλουζίστας Albert King και ο Stevie Ray Vaughan το  “The Sky Is Crying” το οποίο το ηχογράφησε και ο George Thorogood στο άλμπουμ Move It On Over και ο Eric Clapton στο There’s One in Every Crowd. Ο Jimi Hendrix που ήταν θαυμαστής του James ηχογράφησε το «Bleeding Heart” ενώ το έπαιξε με τους Experience στο Royal Albert Hall to 1969 και με τους Band of Gypsys στο Filmore East το 1970.

Ο John Lennon προσπαθεί να επαναλάβει τον ήχο του Elmore James στο τραγούδι των Beatles “For You Blue” χρησιμοποιώντας μια  Höfner 5140 Hawaiian Standard lap steel guitar και ο George Harrison του λέει “Elmore James got nothin’ on this, baby”.

O Elmore James to 1980 μπήκε στο Blues Foundation’s Hall of Fame και λίγο αργότερα στο Rock & Roll Hall of Fame ως μουσικός είχε τεράστια επιρροή στην Rock.

Το παρακάτω playlist φιλοδοξεί να σκιαγραφήσει τον Elmore James σαν μουσικό αλλά κι την επιρροή του σε μουσικούς που ακολούθησαν.