Απ’ τις λίγες γυναίκες της Rhythm & Blues με τέτοια συνεχή αναγνώριση σ’ όλη την διάρκεια της καριέρα της των 6 δεκαετιών. Μια τραγουδίστρια με εξαιρετική φωνή με εξαιρετικά διαχρονικά τραγούδια όπως τα “At Last”, “Tell Mama”, “I’d Rather Go Blind” και “All I Could Do Was Cry” και παρ’ όλα αυτά ήταν ελάχιστες οι φορές που τράβηξε την προσοχή του μεγάλου κοινού, με ελάχιστες παρουσίες στα charts, παρ’ όλες τις 30 επιτυχίες της στα R&B charts και με μια ιδιωτική ζωή που θα μπορούσε να γίνει όχι ένα αλλά πολλά τηλεοπτικά shows με εξάρτηση από ουσίες, κακές σχέσεις και ένα σωρό προβλήματα υγείας αλλά και νομικής φύσεως.
Το κανονικό της όνομα ήταν Jamesetta Hawkins και γεννήθηκε στο Los Angeles στις 25 Ιανουαρίου 1938. Η μητέρα της ήταν μόλις 14 ετών όταν την γέννησε και δεν γνώρισε ποτέ τον πατέρα της αν και η ίδια ισχυριζόταν ότι ήταν ο πολύ γνωστός την εποχή παίκτης μπιλιάρδου Minnesota Fats.
Η Etta James έμεινε με την γιαγιά της, άρχισε να παρακολουθεί την εκκλησία των Βαπτιστών, ήταν φυσικό με την φωνή της να γίνει μέλος της χορωδίας και παρά το την μικρή της ηλικία να γίνει και η σολίστ της χορωδίας και να τραγουδήσει με την χορωδία και σε τοπικούς ραδιοφωνικούς σταθμούς.
Μετά τον θάνατο της γιαγιάς της σε ηλικία 12 ετών πήγε στο San Francisco και άρχισε να ζει με την μητέρα της, ενώ η αγάπη της για την μουσική μεγάλωνε και με κάποιες φίλες της δημιούργησαν τις Creolettes . Οι Creolettes τράβηξαν την προσοχή τους Johnny Otis ο οποίος τους έκανε συμβόλαιο με την Modern Records και ηχογράφησαν το τραγούδι “The Wallflower” με το όνομα Peaches και στην συνέχεια το “Good Rockin’ Daddy” μετά απ’ το οποίο οι Peaches διαλύθηκαν και η Etta James ξεκίνησε solo καριέρα.
Το 1960 την ανακάλυψε ο Leonard Chess και έτσι η Etta θα τραγουδούσε για την Chess και τις θυγατρικές της. Υιοθέτησε ένα στυλ που ήταν μίξη R&B και Jazz και έκανε επιτυχίες με τα “All I Could Do Was Cry”, “My Dearest Darling” και “Trust in Me”. Όμως την ίδια περίοδο η ζωή της πήρε τον κατήφορο με προβλήματα με εξάρτηση απ’ την ηρωίνης αλλά και με τεράστια προβλήματα στις προσωπικές της σχέσεις. Άρχισε να τσακώνεται με τους παραγωγούς της Chess και να ζητάει προκαταβολές δικαιωμάτων απ’ την Chess. Όμως το 1967 άρχισε να ηχογραφεί με τον παραγωγό Rick Hall στα περίφημα FAME Studios στο Muscle Shoals της Alabama σε ένα πιο σκληρό και τραχύ στυλ και το αποτέλεσμα ήταν να έχει πάλι επιτυχίες στα R&B charts με τα τρομερά “Tell Mama” και “I’d Rather Go Blind”.
Η συνέχεια ήταν η αναμενόμενη, πάλι ναρκωτικά, μικροκλοπές για να υποστηρίξει το πάθος της και τέλος σε ίδρυμα απεξάρτησης το 1973. Κατάφερε να μείνει μακριά απ’ τα ναρκωτικά σχεδόν στην υπόλοιπη δεκαετία. Άρχισε εμφανίσεις σε κλαμπ καθώς και ηχογραφήσεις χωρίς όμως επιτυχία. Το 1978 οι Rolling Stones που ήταν fans την κάλεσαν να ανοίξει κάποιες συναυλίες τους και υπέγραψε με την Warner Bros. Έβγαλε το άλμπουμ Deep in the Night με παραγωγό τον Jerry Wexler. Οι κριτικές ήταν ενθουσιώδεις αλλά οι πωλήσεις δεν ήταν καλές. Η James ξαναέπεσε στα ναρκωτικά, ξανά αποτοξίνωση, νέο άλμπουμ με την Island το Seven Year Itch με καλές πωλήσεις, ακολουθούν τα Stickin’ to My Guns το 1990 και The Right Time το 1992.
Το 1993 μπαίνει στο Rock and Roll Hall of Fame, αλλαγή εταιρείας πάει στην Private Music και ηχογραφεί το Mystery Lady: Songs of Billie Holiday το 1994 και το αποτέλεσμα είναι το πρώτο της βραβείο Grammy. Με την Private Music ηχογραφεί 8 άλμπουμ μεταξύ 1995 και 2003.
Το 2010 μπαίνει για νοσηλεία και αποκαλύπτεται ότι πάσχει από Alzheimer. Το 2011 η εταιρεία Verve Forecast κυκλοφορεί το δίσκο The Dreamer που η Etta James λέει ότι είναι ο τελευταίος της δίσκος με νέα τραγούδια. Την ίδια χρονιά διαγνώσθηκε ότι πάσχει από λευχαιμία σε τελικό στάδιο. Πεθαίνει στις 20 Ιανουαρίου 2012 στο Riverside της California σε ηλικία 73 ετών.
Ακούστε το μικρό αφιέρωμα στην μεγάλη Etta James.