O Sam Cooke γεννήθηκε στο Clarksdale του Mississippi. Οι γονείς του μετακόμισαν στο Chicago στην περίοδο του μεγάλου κραχ και ο μικρός Sam με την παρότρυνση του πατέρα του που ήταν πάστορας, δημιούργησε ένα μουσικό συγκρότημα με τον ίδιο και ξαδέλφια του με τον τίτλο, the Singing Children.

Την δεκαετία του 40 και αρχές του 50 ο Sam Cooke άρχισε να αποκτά φήμη ως μέλος gospel συγκροτημάτων όπως οι Soul Stirrers που την εποχή εκείνη θεωρείτο το καλύτερο gospel group στις ΗΠΑ.

Το 1956 ο Cooke κυκλοφορεί ένα pop single με τον τίτλο “Lovable” με το όνομα Dale Cooke γιατί δεν θεωρείτο σωστό τα μέλη των gospel συγκροτημάτων να τραγουδάνε pop τραγούδια, όμως η φωνή του τον πρόδωσε κι έτσι οι Soul Stirrers τον απομάκρυναν.

Το 1957 ο Sam Cooke κυκλοφορεί το πιο γνωστό του τραγούδι το “You Send Me” στην εταιρεία Keen, το οποίο έφτασε στο Νο.1 του Billboard.

To 1961 o Sam Cooke που ήταν δυσαρεστημένος με την Keen, υπογράφει με την RCA και κυκλοφορεί τις επιτυχίες του “Chain Gang,” “Sad Mood,” “Bring it on Home to Me,” “Another Saturday Night” και “Twistin’ the Night Away”

Την περίοδο αυτή των φυλετικών διακρίσεων ο Sam Cooke μαζί με καλλιτέχνες όπως οι Jackie Wilson, LaVern Baker, Clyde McPhatter και Garnet Mimms, περιοδεύουν σε clubs που ήταν μόνο για Αφροαμερικανούς. Πάντως ο Cooke έκανε προσπάθεια να γίνει δεκτός και σε clubs που πήγαιναν λευκοί και τελικά το κατάφερε. Έδωσε παράσταση στο περίφημο Νεουορκέζικο club Copa με τεράστια επιτυχία και το άλμπουμ που κυκλοφόρησε με το live at the Copa ήταν επίσης πολύ μεγάλη επιτυχία.

Ο Sam Cooke έφτιαξε την δική του δισκογραφική εταιρεία την SAR Records. O Cooke ήταν εξαιρετικός σκάουτερ ταλέντων και έτσι υπέγραψε στην εταιρεία του τον Johnny Taylor και επίσης τους Valentinos στους οποίους τραγουδιστής και κιθαρίστας ήταν ο Bobby Womack.

Όταν ο Bob Dylan κυκλοφόρησε το “Blowin’ In The Wind” ο Sam Cooke αγκάλιασε το κίνημα των πολιτικών δικαιωμάτων και  σε συνέχεια στον Dylan συνέθεσε και κυκλοφόρησε το recorded “A Change Is Gonna Come”.

Δυστυχώς στις 11 Δεκεμβρίου 1964 ο Sam Cooke δολοφονήθηκε από κάποια Bertha Franklin στο Hacienda Motel  με την αιτιολογία ότι ο Cooke της επιτέθηκε και ότι τον πυροβόλησε για να αμυνθεί.

O Sam Cooke είχε 30 Top 40 επιτυχίες μεταξύ 1957 και 1964 ενώ το 1986 πήγε στο Νο.2 του βρετανικού chart με το τραγούδι του 1960 “Wonderful World”. Τα τραγούδια του τραγουδήθηκαν από δεκάδες καλλιτέχνες και το στυλ του επηρέασε αστέρια της μουσικής όπως ο Bobby Womack, O Marvin Gaye και η Aretha Franklin.

Το 1986 ο Sam Cooke εισήχθει στο Rock and Rock Hall of Fame.

Ακούστε τα πιό χαρακτηριστικά τραγούδια του Sam Cooke στο παρακάτω playlist